El amo de la memoria magnética: Reynold B. Johnson

16 Jul

16 de Julio de 1906

Este Weblog se llama “Memoria de Arena” como una alegoría a la memoria en circuitos integrados. Silicio casi puro que nos permite almacenar información, datos memorias. Es una bella imagen, además de inexacta, ya que las memorias RAM son, además de rápidas, fugaces. Nos ayudan a procesar, pero cuando desaparece la corriente eléctrica la información que almacenan, por lo general, desaparece también.

Pero para eso tenemos la memoria secundaria. Discos con superficies magnéticas girando a decenas de miles de revoluciones por minuto mientras microscópicas cabezas electrónicas se mueven a distancias mínimas para leer y escribir en su superficie, siempre rozándolas pero nunca tocándolas. Y esa es una memoria que no desaparece, que perdura. Y ese es parte del legado de Reynold B. Johnson, nacido hoy hace mas de 100 años.

“Those old dinosaur parts carried terrific angular momentum; the combination of a misaligned spindle or worn bearings and stick-slip interactions with the floor could cause them to ‘walk’ across a room, lurching alternate corners forward a couple of millimeters at a time.”
The Jargon File
(Fuente: Computer Hope

El éra un inventor nato, nacido el 16 de Julio de 1906. Siendo apenas un joven desarrolló una tecnología capaz de detectar las muescas en el papel hechas por un lápiz, y lo aplicó en el desarrollo de un aparato capaz de calificar exámenes de elección múltiple, una tecnología qué, con modificaciones, sigue utilizándose hoy en día. Vendió su invento a IBM, que nada torpe lo contrató y puso a trabajar en formas de traducir documentos escritos con lápiz a tarjetas perforadas. Algo muy útil en aquellos lejanos tiempos. Tras de confirmar su genio, se le nombró director del Laboratorio IBM de la Costa Oeste, donde junto con su equipo desarrolló los discos magnéticos.

Pero no se parecían a los discos magnéticos que tenemos dentro de nuestras computadoras portátiles. Hace muchos años un amigo mió, hablando de esos enormes discos duros de los años cincuentas y sesentas, me dijo que si uno despertara en un cuarto junto a ellos, lo primero que pensarías es que te encontrabas en una lavandería. Los discos duros originales eran enormes moles de una tonelada de peso, del tamaño de un refrigerador, con enormes tambores donde los discos duros giraban con tal momento que un cambio de dirección o velocidad en su giro los podían hacer “caminar”. Su capacidad: 5 Megabytes. Su nombre: IBM 305 RAMAC.

La invención del disco duro sería labor suficiente para escribir de él, pero eso no es todo lo que hizo: Trabajando con Sony tomó las grandes cintas magnéticas de carrete, las hizo mas delgadas y las metió en un cassette: El es el inventor de la Videocinta, que tantas películas nos permitió ver en los ochentas. Finalmente, desarrolló la tecnología para hacer audiolibros.

El día de hoy hay un premio que lleva su nombre para los mejores desarrollos en almacenamiento de información.

Justo es que no olvidemos su nombre y sus obras.

Referencias:

Sembrando semillas para compartir en la red: Bram Cohen

2 Jul

2 de Julio de 2001

En Estados Unidos tienen la leyenda de Johnny Appleseed, un visionario/obseso/loco el cual pasó su vida sembrando árboles de manzana, regalando a todo mundo el beneficio de su trabajo. Nuestro equivalente en la computación es un visionario auto-diagnosticado con Sindrome de Asperger el cual nos regaló una de las mejoras formas de compartir archivos grandes para grandes números de personas que existe: BitTorrent.

Posiblemente la persona mas odiada por los estudios de péliculas, los ejecutivos de la industria de la música y muchas empresas de software. A la par de ser un héroe para todos los piratas de la red.

 

 

“With BitTorrent, the cat is out of the bag”
(Fuente: Wikimedia Commons)

Bram Cohen, hijo de un científico de computadoras, se encontró trabajndo en el proyecto MojoNation durante los últimos años del siglo XX. Una vez que el proyecto fracasó utilizó los conocimientos adquiridos para crear algo nuevo.

El objetivo era la transmisión de archivos de gran tamaño de una forma rápida y confiable. Durante toda la existencia de internet el problema radicaba que entre mas grande el archivo, y entre mas gente lo solicitaba, el desempeño de la transferencia era cada vez peor, al punto de no ser práctico.

Su solución: Partir el archivo en muchos fragmentos pequeños. Permitir a las personas que solicitan el archivo el recibir cualquier fragmento, sin importar el orden. Y aquí viene la parte genial. En cuanto una persona recibe un fragmento, es a su vez una “fuente” la cual puede dar ese fragmento a otros usuarios. Es decir, las personas que empiezan a copiar el archivo, antes de terminar de descargarlo, ayudan a distribuirlo a mas y mas personas.

El resultado es que entre mas personas quieren un mismo archivo, más rápida es la descarga, y mas fácil es conseguir todos los pedazos.

Una excelente forma de distribuir copias ilegales de musica y películas a través de internet.

Y para hacerlo aún mejor. Los “trackers”, los directorios que registran que personas tienen que partes de un archivo, pueden decir que ellos no estan haciendo copias ilegales, ya que los datos en si no pasan por sus computadoras.

Es por eso que la MPAA tiene un precio sobre su cabeza, y muchos piratas lo tienen como santo de su devoción.

La pasión de un criptoanalista: Alan Turing

23 Jun

23 de junio de 1912

¿Qué merece un héroe que ayuda a defender la libertad del mundo, no matando personas, sino utilizando su genio para derrotar al mal? ¿Qué reconocimientos merece quizás el mas importante pionero de la computación? ¿Qué puede uno escribir de él? ¿Cómo se le puede hacer justicia en una entrada de weblog?

Uno de los mayores héroes de la computación. Hoy escribo de su vida, y su pasión. Pues la recompensa por lo mucho que nos dio fue ridiculizarlo hasta llevarlo al suicidio. Le debemos todo.

“Solo podemos ver un poco hacia adelante, pero hay mucho ahí que tenemos que hacer”
(Fuente: Wikimedia Commons) 

Alan Turing es uno de los dos dioses gemelos de la informática. Le debemos todo. No solo desarrolló los fundamentos matemáticos de la ciencia de la computación, y creo un marco teórico para la existencia de las computadoras, sino que pasó a la parte ingenieril de esa nueva ciencia y ayudó a construir las primeras computadoras modernas, principalmente en el lado del software. No contento con eso creo una nueva rama de la ciencia, la inteligencia artificial, y nos legó las primera pruebas y conceptos sobre ella.

No solo eso. No nada mas ciencia y tecnología de laboratorio. El nos dio mucho más. El fue un verdadero héroe.

El ayudó a vencer a los nazis, ya que con su genio y capacidad fue fundamental en romper los códigos secretos alemanes, la famosa máquina enigma, de forma que los aliados pudiesen ganar la guerra. El salvo miles de vidas, ayudó a acortar la guerra, a derrotar al fascismo. Y eso fue secreto durante muchas décadas.

Y se lo pagamos con desprecio, con discriminación, con odio.

En 1952 fue procesado por “homosexual” y condenado a sufrir una “castración química”. Se suicidó dos años después, en 1954.

Hoy cumple 100 años de su natalicio. Le debemos todo.

PD. Cuando les hablen de los derechos de los homosexuales, recuerden que le debemos eso y mas a Alan Turing. Hay que defender sus derechos. Nunca más a la discriminación.

El padre del Gigante Azul: Charles Flint

16 Jun

16 de Junio de 1911

En tiempos actuales hay nombres de gigantes, personas que hay construido las empresas sobre las cuales se basa el ecosistema de la computación actual. ¿Cuanto se hablará de ellos dentro de 100 años? ¿Alguien recordará sus nombres, reconocerá sus rostros, hablará de sus historias?

Hoy vamos a recordar a un gigante del pasado, el precursor de las empresas de tecnología, el primero que transformó las tecnologías de la información en una poderosa empresa, que incluso 100 años después se iergue como una de las gigantes en el mundo: Charles Ranlett Flint, Fundador de IBM.

“To visualize the future of IBM you must know something of the past”
Thomas J. Watson Sr.
(Fuente: Wikipedia Commons

 Mucho se puede decir de Charles Ranlett Flint, nacido el 24 de enero de 1850. Empezó a joven edad en el negocio del transporte marítimo, pero demostró ser uno de los mejores empresarios de su tiempo y en poco tiempo empezó a diversificar sus intereses: Polímeros, dulces, textiles, aviones (¡con los hermanos Wright!), todo lo que tuviera a su alcance. También fue un importante diplomático, ávido deportista y fundador del Club de Automovilismo de América.

Y su fortuna no la hizo a través de practicas monopólicas y negocios turbios, como otros los “Robber Barons” de esos años, sino que lo hizo a través de un mecanismo novedoso, que permitía a empresas competidoras unirse para explotar sus ventajas, unir sus fuerzas, y volverse mas que la suma de sus partes: La fusión de empresas a través de intercambio de acciones.

 Pero su obra maestra nació el 16 de junio 1911, con la unión de Tabulating Machine CompanyInternational Time Recording Company y Computing Scale Corporation, las tres mayores empresas de tecnología para el procesamiento de datos (aunque en aquellos lejanos ayeres no le les llamaba así) dentro de la nueva Computing Tabulating Recording Corporation. Esa empresa demostró su capacidad de crecer y dominar el mercado, y en 1924 tomó el nombre de International Business Machines Corporation, IBM, el gigante azul.

La unión hace la fuerza, esa es la enseñanza que nos hace Charles Ranlett Flint, y que recordamos hoy, mas de cien años después.

Una computadora maniaca jugando con la física: Nicholas Metrópolis

11 Jun

11 de Junio de 1915

John Von Neumann, uno de los dos dioses gemelos de la informática y experto en teoría de juegos, perdió 10 dolares en un juego de poker. El ganador tomó el dinero, se compró el libro “Theory of Games and Economic Behavior” por cinco dólares y le pegó los otros cinco dólares en la portada.

Uno de los mas significativos objetos de la historía de la computación. El libro, y el dinero, que Nicholas Metrópolis le ganó, en un albúr de poker, a John Von Neumann.

Maniac /n./ An early computer built by nuts. (Viejo refrán de la computación)
(Fuente: Wikicommons)

Nicholas Metrópolis nació un día como hoy hace solo 97 años. Empezó su carrera como un brillante físico, reclutado por Robert Oppenheimer para participar en el proyecto Manhattan, la construcción de la bomba atómica. Como muchos de nosotros, encontró la computación por casualidad, un día, mientras trabajaba en su campo original de estudio.

Y vaya que la encontró. Terminó como el director de sistemas del lugar, y fue directamente resposable de la computadora MANIAC I, en su momento la mejor computadora del mundo. No solamente construyó dicha computadora, sino que tuvo la revelación de utilizar sus capacidades para resolver los problemas físicos de una forma novedosa, y hasta ese momento, imposible. En ves de tratar de calcular el resultado de los procesos físicos “a mano”, se permitia a la computadora buscar las soluciones “posibles” utilizando valores de inicio “al azar” y rápidamente aproximarlos a la mejor solución posible. Adivinar la respuesta correcta. Jugar con la física.

A dicha forma de atacar problemas muy complejos le llamó el “Método Monte Carlo“. Mejor nombre a un proceso matemático no ha existido. Su artículo “Equation of State Calculations by Fast Computing Machines” es un himno a lo que sería la cada vez mas importante contribución de las computadoras en la investigación científica, la resolución de problemas administrativos, y, claro, los juegos de video.

Y tiene una de las mejores sonrisas de entre los pioneros de la computación.

Referencias:

La segunda manzana del mago de Woz: Steve Wozniak

5 Jun

5 de Junio de 1977

Recuerda, oh lector, que entre los años del hundimiento de las computadoras electromecánicas y las resplandecientes mainframes bajo los océanos, y el surgimiento de Internet, hubo una edad olvidada en la que el mundo estaba cubierto de pequeñas computadoras personales y redes de área local, como mantos azules bajo las estrellas. Y a ese mundo llego el Mago de Woz, un ingeniero, un inventor, un visionario, de gigantes melancolías y gigantescos pesares, para pisotear con su pequeña computadora personal las grandes empresas enjoyadas de la tierra.

Hoy hace 35 años salió a la venta la computadora personal Apple ][, la primer microcomputadora personal exitosa comercialmente. Y su arquitecto es Steve Wozniak, el mago de Woz.

“At our computer club, we talked about it being a revolution. Computers were going to belong to everyone, and give us power, and free us from the people who owned computers and all that stuff”
Fuente: Wikipedia Commons

La primera computadora Apple ][, con un precio de 1,298 dólares, contaba con un procesador 6502 de 8 bits, corriendo a 1MHZ y 4 kb de RAM (o 48 kb si gastabas 1,300 dólares más). Tenía integrado un intérprete de BASIC y podía almacenar programas y datos en cintas de audio de 4 pistas. Casetes, como los conocíamos entonces. Podía desplegar información en una pantalla de 24 líneas por 40 caracteres, y una salida a televisiones normales donde podía desplegar colores. Posteriormente se agregó una interfaz a disco flexible de 5 1/4″ para remplazar los casetes, lo cual se consideró, en su tiempo, una obra de arte por la eficiencia y economía de su diseño, permitiendo fabricarla, y venderla, a un precio accesible.

Y así es el diseño de la Apple ][. Una obra maestra de ingeniería, de creatividad, economía y eficiencia. De como hacer más con menos. De como aprovechar al máximo los recursos para minimizar los costos. De como llevar las computadoras, antes propiedad exclusiva de enormes conglomerados o ingenieros con mucho tiempo libre, a todas las personas, a todos los usos, a todas las necesidades. Ese diseño permitió la revolución de las microcomputadoras. Es gracias a él que los sistemas son de la forma que tienen hoy en día.

Así que, cuando usen su computadora, recuerden que todo empezó con la labor de uno de los mayores magos de la ingeniería: El mago de Woz.

Referencias:

Steve Wozniak en Wikipedia
Apple II en Wikipedia
Entrevista en Slashdot 

La Maravillosa Gracia de la Abuela COBOL: Grace Hopper

28 May

28 de Mayo de 1959

Si la vieramos en la calle pensariamos que solo es una abuelita mas, camino a la iglesia o visitar a sus nietos. Una viejita pequeña, delgada y de lentes, con una expresión amable. Nada mas lejos de la verdad.

Hoy hace 53 años, en una reunión en el Pentagono, se inicio el proceso que tomó el trabajo de esa viejita amable y lo transformó en uno de los primeros lenguajes de programación. La herencia de la abuela COBOL, como la apodaban. El primer lenguaje de programación para negocios.

“Si es una buena idea, arriesgate y hazlo. Es mucho más fácil disculparse que pedir permiso”

Al encontrarla estariamos frente a uno de los mayores íconos de la historia de la computación: la Contralmirante Grace Murray Hopper, madre del COBOL, pionera de los compiladores, los lenguajes de programación y descubridora del primer “bug” de la historia. Doctora en Matemáticas, uno de los primeros científicos de computación y oficial de la Marina de los Estados Unidos (cuenta una leyenda, posiblemente falsa, que en una misión secreta destruyó con sus propias manos la computadora Z3 de los nazis, precipitando el final de la segunda guerra mundial).

Tuvo la idea de construir programas los cuales tomaran una lista de instrucciones en “Lenguaje Natural” y lo transformara en lenguaje de máquina, de forma que fuera mas rápido y fácil programar las computadoras. Es mas, podría haber un programa similar para cada tipo de computadora, que entendiera el mismo “lenguaje”, de forma que un mismo “programa” podría correr en cualquier computadora, simplemente compilandolo en la plataforma deseada.

Nada mal para la decada de los 50’s, ¿verdad?

Y por cierto, tiene el mayor número de condecoraciones militares que cualquier otro científico de computadoras que conozca. Y definitivamente la única con un barco de guerra nombrado en su honor. Me gusta pensar que esa viejita hubiera sido capaz de derrotar a cualquiera de nosotros en “Halo”. Fácilmente, y mientras nos invitaba galletas hechas a mano.

Referencias:
Grace Hopper en Wikipedia
COBOL en Wikipedia
This day in Tech en Wired