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La pasión de un criptoanalista: Alan Turing

23 Jun

23 de junio de 1912

¿Qué merece un héroe que ayuda a defender la libertad del mundo, no matando personas, sino utilizando su genio para derrotar al mal? ¿Qué reconocimientos merece quizás el mas importante pionero de la computación? ¿Qué puede uno escribir de él? ¿Cómo se le puede hacer justicia en una entrada de weblog?

Uno de los mayores héroes de la computación. Hoy escribo de su vida, y su pasión. Pues la recompensa por lo mucho que nos dio fue ridiculizarlo hasta llevarlo al suicidio. Le debemos todo.

“Solo podemos ver un poco hacia adelante, pero hay mucho ahí que tenemos que hacer”
(Fuente: Wikimedia Commons) 

Alan Turing es uno de los dos dioses gemelos de la informática. Le debemos todo. No solo desarrolló los fundamentos matemáticos de la ciencia de la computación, y creo un marco teórico para la existencia de las computadoras, sino que pasó a la parte ingenieril de esa nueva ciencia y ayudó a construir las primeras computadoras modernas, principalmente en el lado del software. No contento con eso creo una nueva rama de la ciencia, la inteligencia artificial, y nos legó las primera pruebas y conceptos sobre ella.

No solo eso. No nada mas ciencia y tecnología de laboratorio. El nos dio mucho más. El fue un verdadero héroe.

El ayudó a vencer a los nazis, ya que con su genio y capacidad fue fundamental en romper los códigos secretos alemanes, la famosa máquina enigma, de forma que los aliados pudiesen ganar la guerra. El salvo miles de vidas, ayudó a acortar la guerra, a derrotar al fascismo. Y eso fue secreto durante muchas décadas.

Y se lo pagamos con desprecio, con discriminación, con odio.

En 1952 fue procesado por “homosexual” y condenado a sufrir una “castración química”. Se suicidó dos años después, en 1954.

Hoy cumple 100 años de su natalicio. Le debemos todo.

PD. Cuando les hablen de los derechos de los homosexuales, recuerden que le debemos eso y mas a Alan Turing. Hay que defender sus derechos. Nunca más a la discriminación.

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El padre del Gigante Azul: Charles Flint

16 Jun

16 de Junio de 1911

En tiempos actuales hay nombres de gigantes, personas que hay construido las empresas sobre las cuales se basa el ecosistema de la computación actual. ¿Cuanto se hablará de ellos dentro de 100 años? ¿Alguien recordará sus nombres, reconocerá sus rostros, hablará de sus historias?

Hoy vamos a recordar a un gigante del pasado, el precursor de las empresas de tecnología, el primero que transformó las tecnologías de la información en una poderosa empresa, que incluso 100 años después se iergue como una de las gigantes en el mundo: Charles Ranlett Flint, Fundador de IBM.

“To visualize the future of IBM you must know something of the past”
Thomas J. Watson Sr.
(Fuente: Wikipedia Commons

 Mucho se puede decir de Charles Ranlett Flint, nacido el 24 de enero de 1850. Empezó a joven edad en el negocio del transporte marítimo, pero demostró ser uno de los mejores empresarios de su tiempo y en poco tiempo empezó a diversificar sus intereses: Polímeros, dulces, textiles, aviones (¡con los hermanos Wright!), todo lo que tuviera a su alcance. También fue un importante diplomático, ávido deportista y fundador del Club de Automovilismo de América.

Y su fortuna no la hizo a través de practicas monopólicas y negocios turbios, como otros los “Robber Barons” de esos años, sino que lo hizo a través de un mecanismo novedoso, que permitía a empresas competidoras unirse para explotar sus ventajas, unir sus fuerzas, y volverse mas que la suma de sus partes: La fusión de empresas a través de intercambio de acciones.

 Pero su obra maestra nació el 16 de junio 1911, con la unión de Tabulating Machine CompanyInternational Time Recording Company y Computing Scale Corporation, las tres mayores empresas de tecnología para el procesamiento de datos (aunque en aquellos lejanos ayeres no le les llamaba así) dentro de la nueva Computing Tabulating Recording Corporation. Esa empresa demostró su capacidad de crecer y dominar el mercado, y en 1924 tomó el nombre de International Business Machines Corporation, IBM, el gigante azul.

La unión hace la fuerza, esa es la enseñanza que nos hace Charles Ranlett Flint, y que recordamos hoy, mas de cien años después.

Una computadora maniaca jugando con la física: Nicholas Metrópolis

11 Jun

11 de Junio de 1915

John Von Neumann, uno de los dos dioses gemelos de la informática y experto en teoría de juegos, perdió 10 dolares en un juego de poker. El ganador tomó el dinero, se compró el libro “Theory of Games and Economic Behavior” por cinco dólares y le pegó los otros cinco dólares en la portada.

Uno de los mas significativos objetos de la historía de la computación. El libro, y el dinero, que Nicholas Metrópolis le ganó, en un albúr de poker, a John Von Neumann.

Maniac /n./ An early computer built by nuts. (Viejo refrán de la computación)
(Fuente: Wikicommons)

Nicholas Metrópolis nació un día como hoy hace solo 97 años. Empezó su carrera como un brillante físico, reclutado por Robert Oppenheimer para participar en el proyecto Manhattan, la construcción de la bomba atómica. Como muchos de nosotros, encontró la computación por casualidad, un día, mientras trabajaba en su campo original de estudio.

Y vaya que la encontró. Terminó como el director de sistemas del lugar, y fue directamente resposable de la computadora MANIAC I, en su momento la mejor computadora del mundo. No solamente construyó dicha computadora, sino que tuvo la revelación de utilizar sus capacidades para resolver los problemas físicos de una forma novedosa, y hasta ese momento, imposible. En ves de tratar de calcular el resultado de los procesos físicos “a mano”, se permitia a la computadora buscar las soluciones “posibles” utilizando valores de inicio “al azar” y rápidamente aproximarlos a la mejor solución posible. Adivinar la respuesta correcta. Jugar con la física.

A dicha forma de atacar problemas muy complejos le llamó el “Método Monte Carlo“. Mejor nombre a un proceso matemático no ha existido. Su artículo “Equation of State Calculations by Fast Computing Machines” es un himno a lo que sería la cada vez mas importante contribución de las computadoras en la investigación científica, la resolución de problemas administrativos, y, claro, los juegos de video.

Y tiene una de las mejores sonrisas de entre los pioneros de la computación.

Referencias:

La segunda manzana del mago de Woz: Steve Wozniak

5 Jun

5 de Junio de 1977

Recuerda, oh lector, que entre los años del hundimiento de las computadoras electromecánicas y las resplandecientes mainframes bajo los océanos, y el surgimiento de Internet, hubo una edad olvidada en la que el mundo estaba cubierto de pequeñas computadoras personales y redes de área local, como mantos azules bajo las estrellas. Y a ese mundo llego el Mago de Woz, un ingeniero, un inventor, un visionario, de gigantes melancolías y gigantescos pesares, para pisotear con su pequeña computadora personal las grandes empresas enjoyadas de la tierra.

Hoy hace 35 años salió a la venta la computadora personal Apple ][, la primer microcomputadora personal exitosa comercialmente. Y su arquitecto es Steve Wozniak, el mago de Woz.

“At our computer club, we talked about it being a revolution. Computers were going to belong to everyone, and give us power, and free us from the people who owned computers and all that stuff”
Fuente: Wikipedia Commons

La primera computadora Apple ][, con un precio de 1,298 dólares, contaba con un procesador 6502 de 8 bits, corriendo a 1MHZ y 4 kb de RAM (o 48 kb si gastabas 1,300 dólares más). Tenía integrado un intérprete de BASIC y podía almacenar programas y datos en cintas de audio de 4 pistas. Casetes, como los conocíamos entonces. Podía desplegar información en una pantalla de 24 líneas por 40 caracteres, y una salida a televisiones normales donde podía desplegar colores. Posteriormente se agregó una interfaz a disco flexible de 5 1/4″ para remplazar los casetes, lo cual se consideró, en su tiempo, una obra de arte por la eficiencia y economía de su diseño, permitiendo fabricarla, y venderla, a un precio accesible.

Y así es el diseño de la Apple ][. Una obra maestra de ingeniería, de creatividad, economía y eficiencia. De como hacer más con menos. De como aprovechar al máximo los recursos para minimizar los costos. De como llevar las computadoras, antes propiedad exclusiva de enormes conglomerados o ingenieros con mucho tiempo libre, a todas las personas, a todos los usos, a todas las necesidades. Ese diseño permitió la revolución de las microcomputadoras. Es gracias a él que los sistemas son de la forma que tienen hoy en día.

Así que, cuando usen su computadora, recuerden que todo empezó con la labor de uno de los mayores magos de la ingeniería: El mago de Woz.

Referencias:

Steve Wozniak en Wikipedia
Apple II en Wikipedia
Entrevista en Slashdot