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La Maravillosa Gracia de la Abuela COBOL: Grace Hopper

28 May

28 de Mayo de 1959

Si la vieramos en la calle pensariamos que solo es una abuelita mas, camino a la iglesia o visitar a sus nietos. Una viejita pequeña, delgada y de lentes, con una expresión amable. Nada mas lejos de la verdad.

Hoy hace 53 años, en una reunión en el Pentagono, se inicio el proceso que tomó el trabajo de esa viejita amable y lo transformó en uno de los primeros lenguajes de programación. La herencia de la abuela COBOL, como la apodaban. El primer lenguaje de programación para negocios.

“Si es una buena idea, arriesgate y hazlo. Es mucho más fácil disculparse que pedir permiso”

Al encontrarla estariamos frente a uno de los mayores íconos de la historia de la computación: la Contralmirante Grace Murray Hopper, madre del COBOL, pionera de los compiladores, los lenguajes de programación y descubridora del primer “bug” de la historia. Doctora en Matemáticas, uno de los primeros científicos de computación y oficial de la Marina de los Estados Unidos (cuenta una leyenda, posiblemente falsa, que en una misión secreta destruyó con sus propias manos la computadora Z3 de los nazis, precipitando el final de la segunda guerra mundial).

Tuvo la idea de construir programas los cuales tomaran una lista de instrucciones en “Lenguaje Natural” y lo transformara en lenguaje de máquina, de forma que fuera mas rápido y fácil programar las computadoras. Es mas, podría haber un programa similar para cada tipo de computadora, que entendiera el mismo “lenguaje”, de forma que un mismo “programa” podría correr en cualquier computadora, simplemente compilandolo en la plataforma deseada.

Nada mal para la decada de los 50’s, ¿verdad?

Y por cierto, tiene el mayor número de condecoraciones militares que cualquier otro científico de computadoras que conozca. Y definitivamente la única con un barco de guerra nombrado en su honor. Me gusta pensar que esa viejita hubiera sido capaz de derrotar a cualquiera de nosotros en “Halo”. Fácilmente, y mientras nos invitaba galletas hechas a mano.

Referencias:
Grace Hopper en Wikipedia
COBOL en Wikipedia
This day in Tech en Wired

¿Álguien quiere jugar gato?: Alexander Douglas

21 May

21 de mayo de 1921

Una realidad de la computación es que pese a los grandes avances que ha permitido y la invaluable ayuda que ha brindado a tantas áreas del conocimiento, en el fondo, su fin último, son los juegos de video.

Hoy hace casi un siglo nacio Alexander Douglas, y el es uno de los responsables de los videojuegos.

You know what’s really exciting about video games is you don’t just interact with the game physically — you’re not just moving your hand on a joystick, but you’re asked to interact with the game psychologically and emotionally as well. You’re not just watching the characters on screen; you’re becoming those characters.
– Nina Huntemann, Game Over

Alexander “Sandy” Shafto Douglas, nacido el 21 de mayo de 1921, estaba desarrollando su tesis de doctorado en la ciencia de la computación, allá en el lejano 1952. Esa era una era diferente. Las computadoras eran en gran parte electro-mecánicas. La entrada era por cintas de papel con perforaciones y “diales” de teléfonos rotativos (desconocidos para las nuevas generaciones). La salida era por impresora, o por osciloscopio.

Pero Alexander imaginó un futuro donde la interfaz entre las computadoras y las personas sería más sencilla. Más fácil de aprender. Intuitiva. Un futuro de interfaces gráficas.

Y decidió programar un ejemplo.

Un juego.

OXO, para la computadora EDSAC, es reconocido como el primer videojuego gráfico de la historia. Así que cuando estén jugando Diablo III en la noche, recuerden que todo empezó con un sencillo juego de gato. ¿Alguién quiere jugar una partida?

PS. OXO también es un hito en la historia de la Inteligencia Artificial, y eso que fué programado unos años antes de que se inventara el término.

Referencias:

A.S. Douglas en Wikipedia
Juego “OXO” en Wikipedia
Juego “OXO” en Classic Games

La venganza de un corazón roto: Mark Zuckerberg

14 May

14 de Mayo de 1984

Un joven se encuentra un fin de semana solo y con el corazón roto, abandonado por su novia y sin nada que hacer. A su lado únicamente su computadora, algunos de sus amigos igual de solos y descorazonados, y mucha habilidad para hacer sitios web.

Esa noche empieza la saga de Mark Zuckerberg, y de Facebook. Así empieza la leyenda.

“I just think people have a lot of fiction. But, you know, I mean, the real story of Facebook is just that we’ve worked so hard for all this time…I mean, the real story is actually probably pretty boring, right? I mean, we just sat at our computers for six years and coded.”
(Fuente: Time Magazine)

Mark Zuckerberg no empezo su carrera esa noche. Ya había mostrado esa habilidad de utilizar la tecnología de una forma personal con los usuarios. Un baile pegadito, como el danzón, entre la persona y el software. En preparatoría, junto con Adam D’Angelo, hizo un pequeño programa que a base de las canciones en una ubicación podía “recomendar” canciones similares las cuales era probable que también te agradaran. Lo cual habla muy bien de él, y muy mal de la variedad y gustos musicales modernos. Un programa muy utilizado, el cual le quisieron comprar, y que el regaló como código libre. Así que no siempre fue un capitalista desalmado.

“The Facebook”, como se llamó originalmente, ahora tiene a gran parte de los usuarios de internet alimentando vacas varias veces al día y compartiendo nuestros secretos y deseos mas profundos para que todos los puedan ver. Y se espera recolecte mil millones de dólares en su próxima venta de acciones.

No lo va a curar, pero no está nada mal como venganza para un corazón roto.

Referencias:

Mark Zuckerberg en Wikipedia
Facebook en Wikipedia 

Una Máquina para Multiplicar Millones: Otto Steiger

7 May

7 de Mayo de 1895

Durante milenios la capacidad de cálculo de la humanidad se limitaba a los dedos de las manos y los pies, o alguna máquina simple que podía sumar o restar. Entonces un inventor suizo inventó una máquina que podía multiplicar de forma directa. Una revolución que sigue hasta nuestros días.

Hace poco más de cien años se dio a Otto Steiger la patente de la primera calculadora que podía realizar las cuatro operaciones básicas de forma eficiente: La Millonaria.

No es digno de hombres excelentes perder horas como esclavos en tareas de cálculo, las cuales podrían ser relegadas con seguridad a otras personas si se utilizaran máquinas
Gottfried Wilhelm Leibniz ( 1646 – 1716)
(Fuente: Mr. John Wolf)

La búsqueda de una máquina capaz de realizar operaciones aritméticas empezó en 1642 con la “Pascalina”, sin embargo durante 250 años la única forma de realizar las multiplicaciones era a través de realizar sumas repetidas. 2 x 3 = 2 + 2 + 2. Suena bien, excepto si la operación es 9,876,543 x 1,234,567. En ese caso hay que realizar más de 1 millón de sumas. Favor de esperar sentado.

Otto Steiger se apoyó en diseños anteriores y diseñó una máquina donde el resultado de la multiplicación de dos cifras (6 x 4 = 24, por ejemplo) ya estaba “codificada” en el mecanismo, de forma que el resultado de esa multiplicación se podía obtener solo dando una vuelta (en vez de 4). Mejor aún, el obtener el resultado de una multiplicación “grande” se podía hacer con pocas vueltas.

Había enseñado a la máquina las tablas de multiplicar.

Durante medio siglo “La Millonaria”, como nombró a su máquina, fue la vanguardia en el desarrollo de calculadoras. Un antepasado de nuestras modernas calculadoras científicas.

Referencias:
Una excelente descripción de la “millonaria”, con fotos y diagramas, explicando su funcionamiento
This Day in Tech, en Wired

¡Paz!
El Corsario Negro ☠